企业信息化的从业人员会注意到,公司对软件系统的要求大致可以分为三大类,核心业务系统、非核心的日常应用和临时性应用。前两者的价值更大,重要程度更高,通常会交给内部IT团队或外包公司,按照软件开发全生命周期的要求进行开发和实施,以确保其功能的完备性、数据的准确性、系统的可靠性和操作的易用性。但是,随着移动互联网时代的到来,更多的企业开始将信息化的权限下放到业务部门,让业务人员成为信息化的主角,借助以低代码平台为代表的新一代的软件开发工具,为数据采集、问卷调查等非核心的应用场景自主构建一些简单的应用,以扫清企业信息化的死角。“IT去中心化”成为一股潮流,吸引了很多从业者的目光。

这种做法在引入的初期通常会显现出较大的优势,将部分软件开发工作转交给业务部门后,IT部门的软件开发压力显著下降,业务部门边边角角的需求都能满足。然而,虽然应用是临时性的,但数据却是企业的宝贵资产,其中包含有企业转型升级的关键信息。这些应用所采集的数据分散在各处,因为各种原因,最终产生了一个又一个数据孤岛。企业不得不花很多的精力,将散落在每一个应用中的数据抓取出来,进行对齐处理后,才能进行管理和分析。有没有什么办法可以避免出现这种现象?本文将介绍几个用低代码构建的最佳实践,供企业的CTO或信息化决策者参考。

明确IT部门在企业信息化领域的主导责任

首先,作为企业信息化的第一责任人,IT部门应该承担起全公司软件系统的规划、基础平台的搭建和信息化安全审计工作,主导企业信息化建设。企业内部所有的软件开发工作,包括临时性应用,都不应该脱离IT部门的监管和指导。

业务部门需要自主构建应用时,应该采用IT部门提供或认可的工具,按照IT部门的使用规范组织开发,从管理层面确保企业信息化的有序、可控。IT部门也不是被动的“工具采购者”,而是需要与业务部门保持积极沟通,积极引入低代码等先进的软件开发技术,不断改进企业信息化基础平台所提供的能力,不断完善平台使用规范,面向业务部门做好培训和技术支持工作。

构建具有快速开发能力的数字化平台

充分考虑到业务部门在数据采集和管理等非核心业务领域的多样化需求,IT部门应主动引入低代码技术,为业务部门构建具有快速开发能力的数字化平台。该平台的基础是企业中正在运行的成品软件,通常被称为“系统整合”。平台需要通过直连数据库或调用API等方式,打通现有的成品软件和互联网服务,以业务场景为视角,梳理并封装来自ERP、CRM、OA等基础软件的数据和能力,包含但不限于财务单据生成、客户与产品档案数据查询、审批发起和操作等。封装后的WebAPI面向业务,不依赖具体的软件系统,甚至能做到一个WebAPI同时操作多个系统。配合更全面的安全性机制和日志能力,基础平台可以让开发者通过调用这些WebAPI而不是直接操作底层软件数据的方式,在确保安全可控的前提下,复用底层软件提供的能力,避免重复建设,保护现有IT投资。

除了面向底层的整合能力之外,平台还需要提供面向未来的可视化应用开发能力,通常被称为“应用开发”。不论是构建PC端或移动端页面、实现业务和数据处理逻辑、调用基础平台提供的WebAPI还是应用发布与维护,覆盖软件开发全生命周期的可视化都能显著降低学习门槛,节省工作量,降低软件开发和部署中缺陷的发生率。

(打通现有软件,构建面向未来的个性化应用)

在分工上,系统整合阶段由IT部门或外包团队完成。而应用开发阶段的可视化,意味着业务部门的非专业程序员,也能轻松掌握在平台上开发各类应用的能力,编排基础平台提供的WebAPI,自主搭建那些技术要求较低,但需求较为紧急的非核心业务应用。在这一过程中,业务部门中负责开发应用的同事只需要按照IT部门提供的WebAPI调用规范,拖拽完成各种应用的开发和发布,而无需关注平台及WebAPI底层的实现细节。当业务人员构建系统时遇到技术困难,对平台知根知底的IT部门也能快速提供技术支持。

值得一提的是,业务部门构建的所有应用,包括临时性需求和其他所有定制化应用一样,均采用了相同的开发规范,基于相同的元数据(如部门、SKU、人员、库位、生产线等信息)和底层能力,从根本上解除了形成数据孤岛的风险。更重要的是,构建于数字化平台之上的应用,从程序到数据都交由专业化的IT部门统一管理,从访问权限到数据备份,最大程度上避免数据泄露、丢失、损坏对企业带来的负面影响,也能确保企业的IT投资不会因为技术原因受损。

分期建设,持续优化,保持数字化平台的活力

数字化平台的建设通常不是一蹴而就的。企业需要根据自身的实际情况,逐个整合现有成品软件,分期打造数字化平台。对于制造业,企业通常会以生产排程、仓储管理为抓手,整合现有ERP、MES和WMS系统,并以此为核心,将数字化平台的触角延伸到CRM等其他软件系统中;而零售业则更倾向于优先整合供应链和在线商城后台服务,将实现订单流转自动化为数字化平台第一阶段的目标,然后再通过发货管理等环节的数字化,最终实现对其他成品软件的覆盖。业财一体化,从生产、仓储等业务软件中抓取数据或者开发数据填报页面采集人工录入的业务环节数据,经处理后在ERP中生成财务单据,也是不少企业构建数字化平台的切入点。着眼于当前最紧迫的需求,改变“头疼医头,脚疼医脚”的思维方式,尝试将针对特定场景的应用开发工作,转化为系统整合和应用开发两个步骤,就是数字化平台建设的第一步。

数字化平台的建设也不是一劳永逸的。随着企业运营方式的转型升级,信息化技术的快速发展,信息化的需求也在不断演化。过去的几十年里,从会计电算化到业财一体化,从手工录入到物联网数据采集和AI自动识别,从PC端到移动端和穿戴设备,信息化行业中唯一不变的就是变化。所以,作为数字化平台的建设者和维护者,IT部门除了需要密切跟踪业务部门的使用情况,持续响应用户反馈之外,还必须保持敏锐的“技术嗅觉”,主动发现那些可以引入数字化平台并发挥提质增效作用的新技术,新方法。比如将百度AI集成进数字化平台,为财务部门提供发票内容自动识别功能;将萤石云集成到数字化平台,简化视频监控采样流程等。如果IT部门用于构建数字化平台的基础软件,低代码开发平台具有活跃的开发者社区,这些相关程度较高外部的信息,也会对提升IT部门的技术前瞻能力会有很大的帮助。

(通过集成SCADA,抓取IoT传感器数据的界面效果)

企业级低代码技术帮助数字化平台落地

在技术实现上,数字化平台有3大技术难题。第一个是横跨多系统的整合能力,需要对接不同类型的数据库和多样化的API;第二个是完善的可视化开发能力,需要覆盖页面布局、逻辑编排、WebAPI调用、数据解析与绑定等环节;第三个是可靠的部署发布和数据库差分升级能力。综合考虑成本和质量风险,大多数企业的IT部门几乎无法通过传统的编码开发方式,从头开始构建企业数字化平台。这也是数字化平台的概念一直难以落地的主要原因。

随着低代码技术,特别是以企业级低代码开发平台的出现,数字化平台难落地的问题终于迎来了解决方案。企业级低代码开发平台的概念由Gartner提出,相比于媒体上火热的“低代码”,企业级低代码具备高性能、高可用性和扩展性、容灾、企业级安全性、与第三方服务API双向集成、用量监控、服务质量保障(SLA)、厂商级技术支持与培训等特征,尤其是“与第三方服务API双线集成”和“企业级安全性”两点,让低代码技术的应用场景从简单的非核心应用和临时应用扩展到了数字化平台的构建。

(使用活字格调用WebAPI编排服务端业务逻辑的体验)

下面,我们以活字格企业级低代码开发平台为例展示如何利用企业级低代码平台构建数字化平台。在系统整合阶段,企业IT部门的技术人员可以使用低代码平台提供的外联数据库机制,直连ERP等第三方系统的数据库;再借助WebAPI调用能力,对接OA等云端SaaS服务提供的API。根据对业务的理解,开发者将这些集成进低代码平台的成品软件数据和API进行重新编排,最后,利用活字格创新性的WebAPI构建能力,生成面向上层应用开发、支持OAuth2认证的WebAPI。值得一提的是,活字格的可视化开发能力覆盖了上面讲到的全部工作,也就是说,开发者即便不会任何一门编程语言,也能完成系统整合的工作。

进入应用开发阶段,活字格提供了可视化的界面设计和逻辑编排能力。开发者可以自由设计页面布局,实现业务逻辑,调用数字化平台提供的WebAPI。开发者原则上不会直接操作核心业务系统的数据,也可以轻松利用这些系统提供的能力;开发者不需要专门维护一套元数据,最终用户也可以在构建出的应用中,通过点选的方式设置部门、产品线等需要保持高度一致性的元数据信息。而这一切也是可视化的,不需要开发者掌握任何一门编程语言。根据葡萄城官方的统计数据,即便没有任何IT基础的业务人员,也能通过40个小时的系统化培训,掌握使用活字格构建企业级应用的能力。

(活字格类似Excel的可视化页面设计体验)

最后,来自业务部门的开发者无需关注环境配置和安全性管理。来自IT部门的系统管理员可以通过活字格提供的管理控制台为企业的账号统一配置页面和功能访问权限和数据权限,完成应用状态监控、数据备份与恢复等系统管理工作。从数字化平台建设、应用开发到后续的运维,活字格都提供了可视化的解决方案,易学易懂。

成功经验分享

景瑞地产是一家总部位于上海的大型房地产企业。在过去的几十年里,该公司陆续引入了来自金蝶的ERP、泛微的OA和明源提供的房地产行业软件。为了加快企业的数字化转型升级,将公司所有业务流程和工作人员纳入数字化管理范围,景瑞地产的IT部门采用活字格构建了自主的房地产数字化平台。借助活字格的系统集成能力,该平台向下整合了来自ERP、OA和房地产软件的数据;向上则利用活字格的可视化设计器,为IT部门和业务部门的开发者提供了移动端、PC端和数据大屏的可视化开发能力。围绕着数字化平台,IT部门和业务部门分工合作,前者专注于平台维护、核心业务应用和有长期规划的非核心应用开发,后者则专注于本部门的临时性需求。目前,景瑞地产基于该数字化平台开发了数十款应用,涵盖了异构系统连接补位、旧软件体验升级、移动端软件开发等场景。这些应用全部基于同一个平台开发,数据互通,部署统一,在提升业务部门工作效率的同时,确保了软件系统的规范性、可靠性和可扩展性,为企业的发展打下了坚实的基础。

(景瑞数字化平台的系统架构图)

总之,企业信息化是一个系统性工程,IT去中心化必须要适度。即便将部分应用的开发工作转移给业务部门,IT部门也不应彻底地放弃主导权。IT部门和业务部门需建立起共识,由IT部门建立起数字化平台和统一的开发规范,业务部门在此基础上快速构建各类应用。这样才能让企业的软件系统成为一个整体,避免出现数据孤岛,让信息化真正照亮企业的每一个角落。